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El Acuario Marino (III)

Los Corales
en el Acuario

 
por Antonio Carlos Palermo Chaves 
y Wagner Bürger Pires Cavalcante

Estos Animales primitivos forman los arrecifes calcáreos en
torno a los cuales se desarrolla en total dependencia, una rica pero frágil fauna marina.
La reproducción de los corales en acuarios está siendo lograda con éxito
tal como se expone en este artículo.

Los corales pertenecen al Phyllum Cnidaria, clase Antozoa. Se estima que existen unas 2.500 especies vivientes y 5.000 especies extintas. Son conocidos arrecifes de coral de todas las eras geológicas; se tornaron importantes en el Período Cretáceo (hace 135 millones de años) de la Era Mesozoica, a la cual corresponde la mayor variedad de organismos.

Anatomía del pólipo.

Cada pólipo es un tubo cilíndrico cerrado en la superficie aboral (inferior), con la boca y los tentáculos situados en la superficie oral (superior). Los tentáculos forman uno o más círculos alrededor de la boca.
El pólipo es dividido en su interior por láminas carnosas llamadas mesenterios, donde se desarrollan las gónadas. La boca se comunica con la cavidad grastrovascular por la faringe, que es un tubo hueco y ciliado. La faringe sirve, además, para mantener la presión hidrostática del pólipo. La pared faringeana y del resto del cuerpo es formada por dos capas de tejido, epidermis y endodermis, separadas entre sí por un extracto gelatinoso denominado mesogleia.
Tanto los tentáculos como los filamentos gástricos poseen nematocistos.
Desde el inicio secretan cristales de carbonato de calcio (CaCO3) por la epidermis de la mitad inferior de la colonia y por el disco basal, produciendo el cáliz. La producción varía de acuerdo a las condiciones climáticas, temperatura del agua y luminosidad. En tanto la colonia permanezca viva, el carbonato de calcio es depositado debajo de los tejidos vivos, mientras que por encima de los esqueletos se produce la comunicación de los pólipos.
Todos los corales formadores de arrecifes (hermatípicos) poseen algas simbióticas, las zooxantelas. Las algas pueden llegar a concentraciones que representan más del 50% del nitrógeno proteico del coral.
El tamaño de la colonia crece de 0,5 a 20 cm. por año, dependiendo de las especies y de las condiciones del agua. Este aumento es debido al continuo depósito de carbonato de calcio y al brote de nuevos pólipos, pudiendo ser extra-tentacular (brotes originados en la base de antiguos pólipos), o intra-tentaculares (brotes originados a partir del disco oral de pólipos antiguos). En caso de que un coral se apoye en algún otro durante su crecimiento, puede proyectar filamentos mesentéricos y digerir los tejidos de su vecino.
La reproducción, cuando es sexuada, se puede dar por fecundación interna o externa; como resultado surge una larva (plánula) que subsiste junto al plancton hasta fijarse en algún lugar apropiado para el surgimiento de una nueva colonia. La reproducción asexuada resulta del crecimiento vegetativo de una colonia ya existente.

Arrecifes de coral.

Los arrecifes de coral son formados en su mayor parte por corales hermatípicos, hidrocorales y algas coralinas. Ellos son atacados por animales perforadores (bivalvos y esponjas) y por otros organismos que reducen los esqueletos a pedazos menores. Los espacios son rellenados por sedimentos provenientes de material esquelético de otros organismos y por fragmentos excavados. La compactación de ese material se produce a través de las precipitación de carbonato de calcio existente en el agua circundante.
Es evidente entonces que sólo la camada más superficial del arrecife está constituida por organismos vivos.
Los arrecifes crecen para arriba y en dirección a mar abierto. Para ello son necesarias ciertas condiciones: temperatura mínima de 20º C, agua con baja turbidez y baja productividad. Se sitúan en profundidades que varían de 10 a 60 metros.
Existen básicamente tres tipos de arrecife: en barrera, en franja y en atolón.
Los arrecifes sirven de soporte a las algas y animales marinos.

Alimentación.
La alimentación de los corales se asemeja al de las anémonas. Capturan desde zooplancton a pequeños peces. El tamaño de la presa varía de acuerdo con el tamaño del pólipo. Una porción significativa del carbonato fijado por las algas durante la fotosíntesis es pasada al coral principalmente en forma de glicerol.
Tanto los corales como las algas son provistos de nitrógeno y fósforo por el alimento capturado por los primeros; el grado de dependencia coral-algas varía de acuerdo con la especie.
El aumento de carbonato de calcio puede ser realizado por la fotosíntesis de las algas a través de la remoción del dióxido de carbono como demuestra la ecuación siguiente: 
Ca (HCO3)2
CaCO3+H2O+CO2

Corales en el acuario.
La presencia de material calcáreo en el acuario marino es importante para la estabilización y tamponamiento del pH. Lo más común es utilizar arena de coral en el filtro biológico para esa finalidad.
Esta práctica a nivel mundial, a lo que se suma la explotación industrial de los arrecifes coralinos desemboca en la depredación de los arrecifes y de las especies que habitan en ellos.
Lo más recomendable será entonces utilizar como sustrato la conchilla molida que lo sustituye perfectamente.

El mantenimiento de corales vivos en acuarios fue logrado no hace muchos años, tanto en EE.UU. como en Alemania.
La introducción de corales vivos en acuarios se da a través del siguiente procedimiento: se colecta un trozo de sustrato (como por ejemplo una roca) donde haya una formación calcárea (puede ser una colonia joven de coral). En esta formación, ciertamente existirá una flora y fauna complejas, inclusive de microorganismos y las más diversas larvas (corales, ascidias, briozoarios, pequeños crustáceos y moluscos, octocorales, etc). Se debe proceder, seguidamente, a un verdadero lavado del sustrato aún dentro del mar, siendo útil para eso un pequeño cepillo de uñas.
El objetivo de este procedimiento es la eliminación de cualquier individuo adulto que pueda estar presente en la formación calcárea. Se coloca esta formación en un acuario previamente estabilizado, bajo intensa iluminación. Pasado algún tiempo, ciertamente surgirán las más diversas formas de vida, originada en las larvas que vinieron con el sustrato. Esa verdadera colonia será autosuficiente, pues existirán productores, consumidores y descomponedores. Una vez que la colonia esté establecida, podrán introducirse peces herbívoros y otros, como por ejemplo “mariposas” (Familia Chaetodontidae) que se alimentarán de pólipos de coral. La introducción de esos peces tiene por finalidad inhibir el crecimiento excesivo, manteniendo estable el equilibrio de la colonia. Una vez por semana debe ser provisto alimento suplementario a los peces. Otro factor decisivo para el éxito es la utilización de un pequeño filtro “mini-ref” del tipo dry-wet, que posibilita mantener los niveles de amonio muy próximos a cero.

Preservación.
Los arrecifes coralinos forman el ecosistema más complejo y delicado del ambiente marino, donde un gran número de organismos se relacionan íntimamente, pues dependen de ese ecosistema para alimentarse, reproducirse, etc.
Varios factores contribuyen para la devastación de los arrecifes, entre ellos podemos destacar: derramamiento de petróleo en las costas (producen efecto abortivo en los corales), desagües doméstico e industriales, dinamitado de arrecifes para extraer productos calcáreos y colecta predatoria.
Cada vez que es arrancado un pedazo de una colonia (que tarda años en crecer) el equilibrio se torna frágil.
Deberían haberse tomado medidas hace tiempo. Las leyes existentes en Brasil –que son rígidas- no son cumplidas. Además de ello no hay en la población una conciencia ecológica  que vigile la protección del ecosistema.
Desde 1982 que buceamos en Arraial do Cabo (Río de Janeiro) en una localidad denominada “Prainha”. Era una región rica en Millepora (hidrocoral), Condylactis gigantea (anémonas de mar) y Palithoa. Hemos vuelto a bucear año tras año y pudimos constatar la inmensa degradación del ecosistema marino producido en aquel lugar. Las especies citadas que se extendían ampliamente hasta la zona donde revientan las olas, actualmente es muy difícil de ser observadas, pues para eso debe bucearse hasta distancias y profundidades cada vez mayores. Lo mismo está ocurriendo en muchas otras playas donde realizamos nuestras investigaciones y observaciones.


El Copyright © de esta nota es de Antonio Carlos Palermo Chaves y  Wagner Bürger Pires Cavalcante (Brasil). Traducción: Roberto Petracini.
Reservados todos los derechos.  Las fotografías no pertenecen a los autores.

Video sobre una vista submarina en Islas Fiji y Tonga
 

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